Статья: Семейство Щурковые — Meropidae

Семейство Щурковые — Meropidae

Некрупные изящные птицы характерного облика, с короткими слабыми ногами (передние пальцы наполовину срослись), длинными острыми крыльями, длинным хвостом. Размеры разнятся не слишком сильно, от 16 см и 13-19 г у карликовой щурки (Merops pusillus) до 35 см и 70-90 г у синебородой ночной щурки (Nyctyornis athertoni). Клюв длинный, тонкий, слегка изогнутый книзу, с гладкими краями. Язык заострённый, плоский; длина его варьирует. Сошник сильно редуцирован. Шейных позвонков 14. Истинных рёбер 4 пары. Слепые кишки довольно длинные. Желчный пузырь есть. Копчиковая железа голая. Обычно сохраняется только левая сонная артерия (у Nyctiornis — обе). Оперение плотное, прилегающее, пуха нет. Контурные перья с коротким, но хорошо заметным добавочным стержнем. Первостепенных маховых 10. Крылья эутаксические. У многих видов средние рулевые заметно выдаются за обрез хвоста. Окраска яркая, иногда довольно пёстрая, клюв тёмный, ноги окрашены тускло, радужина, как правило, красная, оранжевая, реже тёмная. Самки почти не отличаются от самцов, молодые птицы заметно тусклее взрослых, имеют более короткие косицы хвоста.

Щурки обитают в открытых пространствах — степях, лугах, пустынях, саваннах, сухих редколесьях; лишь 3 вида более примитивных бородатых щурок (роды Nyctiornis, Meropogon) живут в лесах. Щурки — воздухореи, охотятся на крупных летающих насекомых, которых хватают клювом-пинцетом. По земле практически не ходят, для отдыха садятся на ветки, характерна вертикальная посадка. Иногда используют короткий взлёт с присады, типичный для большинства ракшеобразных, и, вероятно, бывший основным охотничьим приёмом у предков щурок. Щурки имеют некоторые черты сходства с зимородками и удодами. Вероятно, они обособились вместе с ними от примитивных ракшеобразных. Обособление подотряда шло по пути пищевой специализации — добыванию насекомых в воздухе в длительном активном полёте.

В семействе, по Н. Н. Карташову (1974), 25 видов, относимых к 7 родам: Merops, Meropogon, Nyctiornis, Bombylonax, Dicrocercus, Melittophagus, Aerops по Говарду и Муру (Howard, Moor, 1980) — 24 вида, принадлежащих к трём первым родам из перечисленных выше. Распространены в тропиках и южных районах умеренных широт Старого Света, включая Мадагаскар; один вид населяет Австралию. В Новую Зеландию и на острова Полинезии щурки не проникли. В ископаемом состоянии щурковые известны лишь из сравнительно молодых отложений, возможные предковые формы найдены в олигоцене Франции. Центром возникновения семейства, очевидно, была тропическая Азия, хотя расцвет центрального рода Merops произошёл в Африке (здесь гнездится 18 из 22 составляющих его видов). В России и сопредельных странах встречаются и гнездятся 2 вида рода Merops.